Benvenuti al Poison Garden: Le radici medievali della medicina

Benvenuti al Poison Garden: Le radici medievali della medicina

Dalla porta d’ingresso del negozio di souvenir con pareti di vetro nel Giardino di Alnwick, nell’estremo nord-est dell’Inghilterra, la scena sembra piuttosto innocente. Un prato verde zaffiro inglese si protende dolcemente verso i tradizionali giardini ornamentali di rose e bambù. Dall’altro lato della piccola valle, l’acqua scende da una fontana terrazzata.

Ma un centinaio di piante tenute dietro le sbarre nel giardino del castello sono più minacciose, e hanno molto da raccontare ai visitatori sul veleno e sulle radici evolutive della medicina.

“Queste piante possono uccidere”, avverte due segni su una porta di ferro chiusa a chiave, anch’essa segnata con un teschio e ossa incrociate.

La Duchessa di Northumberland (alias Jane Percy) ha iniziato il Poison Garden nel 2005 come parte di un giardino di 12 acri sviluppato sul terreno della sua casa di famiglia, il castello di Alnwick.

Molte città e città inglesi hanno giardini di farmacia, trame storiche contenenti piante che sono state curate secoli fa da medici, erboristi, religiosi e sciamani. La maggior parte di questi giardini esistono oggi per insegnare ai visitatori la storia della medicina.

Le piante hanno sviluppato proprietà velenose per evitare di essere consumate, spiega il Dr. Henry Oakeley, che ha studiato gli effetti medicinali delle piante come membro del Garden Fellow del Royal College of Physicians. Alcune di quelle stesse sostanze chimiche che sono iniziate come protezione delle piante, dice, sono ora utilizzate per aiutare le persone – uccidendo le cellule tumorali, per esempio, o calmando un muscolo iperattivo o una cellula nervosa dolorosa.

Tuttavia, l’obiettivo di Percy non era quello di esplorare i benefici medici delle piante.

“La linea tra uccidere e curare è ciò che mi interessa”, dice. “La storia di come le piante possono guarire mi sembra piuttosto noiosa, in realtà. Molto meglio sapere come uccide una pianta.

I visitatori del Poison Garden possono guardare ma non toccare, dice il capo giardiniere Trevor Jones. “Non è permesso loro di stare troppo vicino alle piante. Non sono autorizzati a odorare, toccare o assaggiare, perché hanno tutti la capacità di ucciderti. Abbiamo solo 20 persone alla volta in modo che la guida possa vedere tutti, vedere esattamente quello che stanno facendo e possano prendere il controllo.

Alcune delle piante del Poison Garden potrebbero sorprendervi. Percy ha visto molte volte i giardinieri del giardino sul retro camminare attraverso i giardini e vedere le piante che riconoscono dai loro patii a casa. Non possono essere velenosi, dicono i visitatori.

La duchessa di Northumberland ne sa di più. “Beh, ce l’ho nel mio giardino”, dice, “e potrei dirti come ucciderlo”.

Non offre davvero ricette velenose. Ma si fida che si possa ottenere un potente veleno dalle specie Helleborus, proprio come quelle che crescono nel mio giardino di Seattle. Gli estratti di elleborus un tempo erano usati a basse dosi come purgante per aiutare i bambini ad espellere i vermi intestinali, spiega Percy. Overdose assassinate.

E non ci vogliono molte bacche di Atropa belladonna per ucciderle – la pianta è comune in Inghilterra e cresce felice nel Poison Garden. La duchessa avverte anche che il semplice sfregamento contro la spessa e verde Ruta graveolens (comunemente chiamata Rue) o il contatto con la linfa di Euphoria (piante simili alla Dr. Suess a volte chiamata euforia) può dare ad una persona una spiacevole eruzione cutanea.

La duchessa è particolarmente interessata a parlare ai bambini del potere delle piante di uccidere.

“Se sei un bambino a cui importa che l’aspirina venga dalla corteccia di un albero”, chiede. E ‘molto più interessante, dice, che in epoca vittoriana, i bambini avevano una cosa chiamata “vasi di uccisione”. I vasetti contenevano foglie di alloro, che uccidevano ragni o farfalle, ma le lasciavano intatte, ideali per i collezionisti.

Il giardino ha un permesso speciale per la coltivazione di piante di coca e marijuana (entrambi sono racchiusi in gabbie metalliche, con telecamere a circuito chiuso che puntano verso di loro). Migliaia di scolari hanno imparato dalle guide qui presenti sul potere di queste ed altre piante di influenzare la propria biologia.

Percy non ha alcuna ricerca per stabilire se il messaggio anti-droga che intende trasmettere sia vero, ma diverse guide turistiche dicono che i bambini si ascoltano attentamente – dopo essersi pungere e ridere l’un l’altro.

Per tutto il Medioevo e fino al Rinascimento, le piante erano una fonte popolare di veleni usati negli intrighi dei palazzi. I membri della famiglia Medici a Firenze erano considerati estremamente abili e l’avvelenamento non si fermò qui. Nel 1978, un membro della polizia segreta bulgara ha usato una punta di ombrello per iniettare la ricina – un potente veleno estratto dai chicchi di una pianta di ricina – nella gamba di un dissidente politico mentre camminava per una strada di Londra. (E sì, una pianta di ricino cresce nel giardino velenoso di Alnwick.)

Jones, il capo giardiniere, dice che gli piace l’aspetto velenoso di questo luogo insolito, ma che ha anche una debolezza per gli usi medicinali a basso dosaggio delle piante che coltiva. Ha una pianta preferita: una vite bassa con fiori di pervinca. Si tratta di un’erba da nubile del Madagascar, a volte conosciuta come Vinca rosea, e, in un certo senso, la pianta gli ha salvato la vita.

Anni fa, Jones aveva la leucemia, e il farmaco usato per curare la sua malattia era originariamente derivato dall’erba fanciulla del Madagascar. Si assicura che questo particolare vitigno sia diserbato ovunque e che riceva un po’ più cibo per le piante.

Pietro Conte